10 Características del

Ácido Sulfúrico

Te explicamos qué es el ácido sulfúrico, cómo se obtiene de otras sustancias, su fórmula, uso industrial y sus propiedades.

acido sulfurico
Es un compuesto químico corrosivo de numerosos usos industriales.

¿Qué es el ácido sulfúrico?

Se llama ácido sulfúrico a un compuesto químico sumamente corrosivo. Es uno de los productos químicos más generados y empleados en el mundo entero, dadas sus numerosas aplicaciones industriales y en la síntesis de otros insumos químicos. Se le conoce como ácido tetraoxosulfúrico otetraoxosulfato (IV) de hidrógeno.

Fue observado por primera vez, en el medioevo musulmán, cuando los alquimistas lo obtenían de cristales de sales de sulfato, material al que conocían como vitriolo, del latín vitreus (“cristal”). Por eso, tradicionalmente se le llamó aceite de vitriolo, licor de vitriolo o espíritu de vitriolo.

Según esta tradición, se suponía que el vitriolo era la sustancia química más importante del mundo, por lo que podía emplearse como piedra filosofal. Por eso diversas sustancias se llamaban vitriolo azul o romano (sulfato de cobre II), vitriolo blanco (sulfato de zinc), vitriolo verde (sulfato de hierro II), vitriolo rojo (sulfato de cobalto II) y vitriolo de Marte (sulfato de hierro III).

Ver también: Ácidos y Bases

Características del ácido sulfúrico

  1. Fórmula

La fórmula química estándar del ácido sulfúrico es:

H2SO4

Es decir que está compuesto por dos átomos de hidrógeno, uno de azufre y cuatro de oxígeno.

  1. Historia

La primera obtención de ácido sulfúrico en el mundo moderno tuvo lugar en el siglo XVII. El alemán Johann Glauber lo obtuvo quemando azufre con nitrato de potasio.

Su fabricación formalmente reconocida tuvo lugar en el siglo XVIII, en la Inglaterra, mediante un método conocido como “cámaras de plomo”, actualmente en desuso.

Dicho método consistía en el lavado del dióxido de azufre (SO2) gaseoso caliente en diversos compuestos nitrogenados. Luego se disolvía en baño ácido para formar el ácido de torre o ácido de Glover.

Este último entonces pasaba a una serie de cámaras de plomo en las que era lavado con agua, posteriormente hervido y condensado en las paredes de la misma. Se trataba, sin embargo, de ácido de muy baja concentración en comparación con otros métodos actuales.

  1. Propiedades

El ácido sulfúrico es un líquido aceitoso, incoloro y de olor particular, dependiendo de su concentración. Tiene un punto de fusión de 10 °C y un punto de ebullición de 337 °C.

Su densidad es de 1,84g/cm3. Es miscible (soluble) con agua, pero genera calor, dado su enorme efecto deshidratante, también sobre moléculas hidrocarbonatadas (como la sacarosa).

  1. Estructura química

acido sulfurico molecula
El átomo de azufre se encuentra en el centro de 4 átomos de oxígeno.

La molécula de ácido sulfúrico tiene una estructura piramidal, con el átomo de azufre en el centro y los átomos de oxígeno en sus vértices. En dos de ellos se encuentran, además, los dos átomos de hidrógeno.

  1. ¿Cómo se obtiene?

Comúnmente, la obtención del ácido sulfúrico se realiza a partir del método de contacto. En primer lugar se oxida dióxido de azufre (SO2) para obtener trióxido de azufre (SO3). Esto puede realizarse mediante el tostado de pirita, un mineral de relativa abundancia en el subsuelo.

Luego, se hace pasar el trióxido de azufre por mecanismos de enfriamiento y luego por una torre de absorción, en donde se lo hace reaccionar con una muestra de ácido sulfúrico concentrado, resultando en ácido pirosulfúrico (H2S2O7).

Este ácido es luego descompuesto mediante su reacción con agua, dando como resultado dos cantidades de ácido sulfúrico. Esta cadena de reacciones se describe así:

SO2 + O2 = SO3

SO3+ H2SO4 = H2S2O7

H2S2O7 + H2O = 2 H2SO4

Nótese que no conviene diluir el trióxido de azufre directamente en agua, pues genera una reacción exotérmica tan violenta que la mayoría del compuesto se volatiliza antes de que pueda darse la formación de ácido sulfúrico.

  1. ¿Para qué se usa?

Las aplicaciones del ácido sulfúrico son primordialmente en la industria química y petroquímica, como parte de la obtención de otros ácidos y bases. Es particularmente importante en la industria de los fertilizantes, así como en la refinación del petróleo, el tratamiento del acero, la manufactura de explosivos, detergentes y plásticos.

También es conocida su importancia en la industria maderera y del papel. Interviene también en muchos procesos de la industria textil y en la producción de baterías, aunque la proporción del ácido que se utiliza en estos casos es mucho menor.

En muchos países su comercialización se da bajo estricta vigilancia, ya que forma parte de los químicos comúnmente empleados en la fabricación de cocaína.

  1. Hoja de seguridad

acido clorhidrico corrosivo
Su contacto con la piel puede causar irritación, quemaduras y destrucción de tejidos.

El ácido sulfúrico requiere de cuidados en su manipulación y almacenamiento, dado que su contacto con la piel, con las mucosas (por inhalación o por ingestión), o con otras partes del cuerpo puede causar irritación, quemaduras o incluso destrucción total de tejidos, dependiendo de la concentración del ácido.

No es inflamable en estado puro, pero en contacto con metales produce hidrógeno que sí lo es. Debe evitarse su contacto con el agua, ya que se genera una reacción altamente exotérmica que puede conducir a incendios o a salpicaduras de ácido (si el agua es añadida al ácido).

Para mayor información y consultar la hoja de seguridad del ácido sulfúrico haz clic aquí.

  1. Toxicidad

Queda claro que el ácido sulfúrico es un elemento tóxico: un irritante de marca mayor, capaz de corroer materia orgánica con rapidez, cuando se encuentra en concentraciones elevadas.

Incluso en baja concentración, las exposiciones reiteradas pueden ocasionar dermatitis o incluso el cáncer. No existen niveles seguros de inhalación, ingestión o exposición por contacto a este compuesto.

  1. Comercialización

Es el producto químico más fabricado en el mundo.

El ácido sulfúrico es el producto químico más fabricado en el mundo, y sus ventas a lo largo del planeta son cuantiosas. Tanto es así, que en determinado momento se utilizaron sus márgenes de producción como método de medición del grado de industrialización de los países.

El precio del kilogramo puede oscilar entre decenas y centenas de dólares estadounidenses, dependiendo de su concentración.

  1. Contaminación ambiental

El ácido sulfúrico no se encuentra usualmente en la naturaleza, y muchos menos en altas concentraciones. Por ende, constituye un elemento contaminante de gran impacto en la vida animal y vegetal, sobre todo si se considera su explosiva reacción con el agua.

Los derrames del material suelen tratarse con una base fuerte (como el bicarbonato) y contenerse mediante cenizas de cemento u otros materiales resistentes. Nunca se debe intentar diluirlo con agua, ni se lo debe tirar al desagüe o la alcantarilla.

Referencias:

¿Cómo citar?

"Ácido Sulfúrico". Autor: Julia Máxima Uriarte. Para: Caracteristicas.co. Última edición: 16 de diciembre de 2018. Disponible en: https://www.caracteristicas.co/acido-sulfurico/. Consultado: 16 de julio de 2019.