10 Características del
Australopithecus

Te explicamos qué es el Australopithecus, qué especies existieron, su importancia en la evolución del hombre y características principales.

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El austrolopiteco habitó África hace 4.4 millones de años.

¿Qué fue el Australopithecus?

Se llama Australopithecus o australopiteco a un género ya extinto de primates homínidos, dentro del cual se han reconocido hasta siete especies diferentes, que habitaron el África prehistórica hace unos 4.4 millones de años.

Son especies sumamente importantes para el estudio de la evolución humana, ya que se trata de los primeros primates bípedos, es decir, en caminar sobre sus patas traseras, en lugar de a cuatro patas como ocurría en las especies acostumbradas a la vida en los árboles y como aún hacen hoy en día numerosos primates.

Ver además: Hombre primitivo, Homo Erectus

Características del Australopithecus

  1. Origen del Australopithecus

Las especies que forman el género Australopithecus surgieron en el sur del continente africano (de allí su nombre: austral, “del sur” y pitekos, “simio”). A juzgar por los lugares de sus hallazgos fósiles, vivieron en lo que hoy en día es el territorio de Etiopía, Chad, Kenia, Tanzania y Suráfrica.

  1. Cráneo del Australopithecus

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Este cráneo, descubierto en Sudáfrica data de hace 2.5 millones de años.

Este género de primates presenta ya una enorme diferencia en materia de cráneo respecto a los simios: tenía la columna vertebral directamente insertada en la base del creaneo, lo cual confirma que estaba diseñado para erguirse en las extremidades traseras.

Sin embargo, su cerebro era aún muy similar al de los simios, un 35% menor al de los humanos modernos (500 ml). Además, sus cráneos eran alargados, con mentón hundido y mandíbulas grandes.

  1. Características físicas del Australopithecus

Los australopitecos tenían brazos robustos y largos, semejantes a los de los simios, lo que indica que combinaban su desplazamiento sobre las extremidades inferiores con la escalada de árboles o trepando entre ramas.

Eran pequeños y delgados, con una talla de entre 1,20 y 1,40 metros de altura. El dimorfismo sexual en sus especies era bastante pronunciado, pudiendo el macho alcanzar un 50% más de tamaño que la hembra.

  1. Alimentación

Las mandíbulas de estas especies presentaban dientes con esmalte denso como los humanos, pero a la vez molares y caninos semejantes a los simios, lo cual sugiere que podrían haber sido omnívoros.

Probablemente su capacidad de erguirse les habría permitido sobrevivir al desplazamiento por tierra lo suficiente para alimentarse de carroña, frutos caídos u otros recursos alejados de los árboles.

  1. Hábitat

Es probable que los australopitecos vivieran en los oasis de la sabana africana, donde aún había árboles y más abundancia de alimentos, pero no en demasía, pues de otro modo no se explica la necesidad de descender de los árboles y aprender a caminar erguidos.

Es posible que esto último les diera la ventaja definitiva para poder migrar, acceder a otros nichos alimenticios menos poblados, o prever los depredadores en los pastizales africanos, al poder elevar la mirada por encima.

  1. Especies del Australopithecus

Se conocen siete especies de australopitecus, entre las cuales podía producirse un margen importante de diferenciación. Estas especies son:

  • Australopithecus anamensis. Vivieron en la zona de Kenia hace 4,2 y 3,9 millones de años y presentan molares anchos y de esmalte denso.
  • Australopithecus afarensis. Situados entre 3,9 y 2,7 millones de años y eran muy semejantes a los chimpancés contemporáneos en su registro sonoro.
  • Australopithecus bahrelghazali. Única especie del África oriental, existieron hace 4 y 3 millones de años en las regiones de Chad.
  • Australopithecus deyiremeda. Vivieron hace 3,3 y 3,4 millones de años y tenían dientes pequeños y huesos robustos en la mandíbula.
  • Australopithecus africanus. Poseían un cráneo más globular que alcanza hasta los 450ml de capacidad y su existencia data entre 3 y 2,5 millones de años en el pasado.
  • Australopithecus gharni. Se les atribuyen los indicios de la industria lítica (herramientas de piedra), hace 2,5 millones de años.
  • Australopithecus sediba. Son la especie más reciente, con apenas 2 millones de años de antigüedad y se estima que son el antepasado más probable de la línea que condujo hasta los seres humanos.
  1. Lucy (Australopithecus)

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Este Austtrolopithecus femenino está en el Museo Arqueológic de Madrid.

Lucy es el nombre del fósil de Australopitecus afarensis más y mejor preservado del que se tiene registro. La encontraron en Etiopía, en noviembre de 1974, el científico Donald Johanson y su equipo trabajaban en la región.

Algunos estudios sobre el 40% preservado de su esqueleto determinaron que murió al caer de un árbol de al menos 12 metros, lo cual confirma ciertas sospechas respecto a la tendencia de la especie a volver a las alturas para refugiarse de los depredadores durante la noche. Lucy medía apenas 1,27 metros y pesaba 27 kg. Se sabe que tuvo hijos, pero no cuántos.

  1. Yacimientos fósiles de Australopithecus

Los principales yacimientos fósiles de este género están en África, específicamente en: Bahr-el-Gazal, Sudán del Sur; Hadar y Awash Medio, Etiopía; el Lago Turkana, Kenia; Laetoli, Tanzania; Makanspansgat, Sterkfontein y Taung, Suráfrica.

  1. Extinción del Australopithecus

La desaparición de los australopitecos del planeta tuvo lugar hace alrededor de 2 millones de años. Probablemente debido a la competencia con el género Homo, cuyas primeras especies fueron el Homo habilis y el Homo rudolfensis.

  1. El Australopithecus en la evolución humana

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Homo Sapiens / Neanthertal / Homo Erectus / Australopithecus / Sahelantropus

La importancia del australopithecus en el estudio de la evolución humana es clave. Se trató del primer primate bípedo, que inauguró la posibilidad de caminar sobre las extremidades inferiores y así liberar las superiores para toda una serie de tareas complejas.

Además, una de las especies de este género dio paso a las primeras especies del género Homo, en el cual está inserto el muy posterior Homo sapiens. Visto así, los australopitecos serían nuestros antecesores remotos.

Referencias

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Enciclopedia de Características (2017). "Australopithecus". Recuperado de: https://www.caracteristicas.co/australopithecus/