10 Características de los
Azúcares

Te explicamos qué son los azúcares, sus propiedades, estructura molecular y sus características principales.

azucares
Los azúcares son los carbohidratos más simples.

¿Qué son los azúcares?

Cuando hablamos de azúcares o glúcidos, desde una perspectiva bioquímica, nos referimos a un cierto tipo de macromoléculas orgánicas primordiales, que se caracterizan por su sabor dulce.

Su molécula está compuesta principalmente por átomos de carbono (C), oxígeno (O) e hidrógeno (H), por lo que constituyen uno de los tipos más simples de carbohidratos.

Es usual referirse a los azúcares como carbohidratos, como si fueran todos lo mismo: pero no es técnicamente muy exacto. Se trata efectivamente de carbohidratos, pero no todos los carbohidratos son azúcares.

Aunque habitualmente llamamos azúcar al alimento que utilizamos para endulzar, se trata en realidad de la sacarosa, que es sólo una de la variedad de sustancias que consideramos azúcares.

También se los denomina glúcidos. Este nombre proviene del griego glykys (“dulce”), de donde proviene también “glucosa”, probablemente el glúcido más común de todos.

La fórmula típica de una molécula de azúcar puede expresarse como (CH2O)n, donde n puede tener un valor de 3, 4, 5, 6, 7 u 8.

Características de los azúcares

  1. Definición

Los azúcares pueden definirse como un tipo de molécula orgánica carbohidrática, es decir, un tipo simple de carbohidratos.

Están compuestos químicamente por unidades repetidas de átomos de carbono, hidrógeno y oxígeno.

Se trata de los compuestos orgánicos más abundantes de la naturaleza, y una de las piezas clave de la vida tal y como la conocemos.

  1. Propiedades

sacarosa
Los átomos de su molécula suelen estar dispuestos en círculo.

Las moléculas de los azúcares pueden tener largas cadenas de moléculas más pequeñas o pueden consistir en una sola, pero sus átomos generalmente están dispuestos en anillo.

Se trata de compuestos generalmente transparentes o blanquecinos, de apariencia cristalina, y solubles en agua, que al ingresar al organismo son fácilmente asimilados a través del intestino.

  1. Tipos

Los azúcares se clasifican en base a su complejidad, es decir, a la cantidad de unidades o anillos que presenta su molécula. Tenemos así los siguientes tipos:

  • Monosacáridos. También llamados azúcares simples, poseen una sola unidad y por ende las moléculas más pequeñas. Se nombran en base a la cantidad de átomos de carbono que presenten: triosas (3), tetrosas (4), pentosas (5), etc.
  • Disacáridos. También llamados azúcares dobles, son producto de la unión de dos monosacáridos iguales o distintos surge un disacárido.
  • Trisacáridos. También llamados azúcares triples, están formados por la unión de 3 unidades.

Por encima de las diez unidades, se hablará de polisacáridos: carbohidratos desprovistos de sabor dulce pero compuestos por muchas unidades de glúcidos, que poseen un peso molecular elevado, son insolubles en agua y no son azúcares, estrictamente hablando.

  1. Función

Los azúcares son macromoléculas simples y en ese sentido poseen ciclos relativamente rápidos de procesamiento (metabolismo).

Su rol primordial es el de fuente de energía a nivel celular: una vez incorporados al organismo, se procede a la glucólisis.

Ese proceso es la reducción de las moléculas de azúcar (glucosa), a través de complejos procesos de oxidación empleando el oxígeno tomado del aire (o del agua) en la respiración.

La descomposición del azúcar permite la liberación de energía química en forma de ATP (Adenosín trifosfato), reutilizable para todos los demás procesos del cuerpo.

  1. ¿Cómo se obtienen?

caña de azucar
Pueden obtenerse fácilmente de la caña de azúcar.

Los azúcares pueden obtenerse con facilidad de ciertas especies vegetales, como la caña de azúcar o la remolacha (en este caso se obtiene sacarosa).

En el caso de nuestro organismo, parte de la función de la digestión es reducir los elementos químicos ingeridos a sus componentes fundamentales, muchos de los cuales son, justamente, glúcidos

  1. Diferencias entre azúcares y carbohidratos

Como se ha dicho antes, la diferencia fundamental entre ambos radica en el grado de complejidad.

Todos los azúcares son carbohidratos, ya que se componen de átomos de hidrógeno, carbono y oxígeno fundamentalmente.

Pero mientras los azúcares son sustancias relativamente simples, los carbohidratos son más extensos y ya no poseen muchas de sus características fundamentales: no son dulces, no son solubles en agua, no poseen capacidad reductora, etc.

  1. ¿Por qué son importantes?

Los azúcares son una fuente de energía química importante de los organismos.

Además, son los “ladrillos” fundamentales de compuestos mayores y más complejos, como las extensas cadenas de los polisacáridos, los cuales a su vez cumplen funciones mucho más complejas: como material estructural, como parte de compuestos bioquímicos, etc.

  1. Valor nutricional

Los azúcares aportan a la dieta unas 4 kilocalorías por gramo consumido, y nada de vitaminas ni minerales.

Su ciclo en nuestro organismo es veloz, ya que se trata de carbohidratos simples, y su consumo en exceso tiene efectos nocivos sobre el organismo, como el incremento en la tendencia a las caries y en la propensión a la diabetes.

Especialmente en los niños y adolescentes, su ingesta descontrolada puede acarrear problemas metabólicos.

Por otro lado, el exceso de estas moléculas ricas en energía química se almacena en el cuerpo, generando así el aumento de la grasa corporal.

  1. Alimentos ricos en azúcares

azucares dulces alimentos
Gran variedad de frutas y verduras contienen azúcares.

Muchos alimentos de origen vegetal y animal son ricos en azúcares simples.

Por ejemplo, las frutas y las verduras tienen todas grandes cantidades de fructosa y sacarosa, así como la miel, los productos lácteos (lactosa) y los cereales (maltosa).

Del mismo modo, alimentos procesados con contenido de azúcar como las bebidas carbonatadas, el pan industrial y los dulces y postres, suelen tener altísimos contenidos de azúcar.

  1. Ejemplos de azúcares

  • Glucosa. La molécula fundamental de energía para sostener la respiración de los seres vivos. Es una hexosa (monosacárido) y se encuentra libre en la miel y en las frutas.
  • Fructosa. Un azúcar presente en los vegetales y en las frutas, cuya fórmula empírica es idéntica a la de la glucosa, pero estructuralmente diferente. Es una cetohexosa, ya que tiene seis átomos de carbono y un grupo cetona.
  • Manosa. Un monosacárido común en los tejidos de las plantas, clasificable como una aldosa, es decir, un azúcar con un grupo aldehído unido a uno de sus átomos de carbono. Presenta un enorme rendimiento energético.
  • Lactosa. El azúcar simple presente en la leche y que le confiere tanto su dulzura, como su valor energético. Es un disacárido compuesto por una molécula de galactosa y otra de glucosa.
  • Sacarosa. La azúcar común o azúcar de mesa, es un disacárido compuesto por glucosa y fructosa, sintetizado en plantas pero no en los animales superiores.

Referencias:

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Enciclopedia de Características (2017). "Azúcares". Recuperado de: https://www.caracteristicas.co/azucares/