14 Características del
Azufre

Te explicamos qué es el azufre y cuáles son sus características principales. Además, quién lo descubrió, sus usos, propiedades, y más.

sulfuro - azufre
La mayor parte del azufre se destina a la producción de ácido sulfúrico.

¿Qué es Azufre?

El azufre es un elemento químico, clasificado dentro del grupo de los no metales, se encuentra de manera abundante en la naturaleza, con olor característico a huevo podrido, se presenta en color amarillo limón fuerte, amarronado o anaranjado, es insoluble en agua pero es soluble en disulfuro de carbono, flamea con llama de color azul emitiendo dióxido de azufre.

Número atómico 16, símbolo químico S, grupo 16, período 3, bloque p, masa atómica 32,065(5) u, configuración electrónica [Ne] 3s2 3p4, electrones por nivel 2,8,6; es multivalente y los estados de oxidación comunes son -2, +2, +4, +6.

Características del azufre

  1. Origen de la palabra

Etimológicamente proviene del latín sulphurium, este a su vez del sánscrito śulbāri, término que significa “el cobre pierde el valor al unirse al azufre”, también fue llamado “piedra inflamable”.

  1. Historia

Fue conocido desde tiempos remotos, en las culturas griega y romana se le atribuía propiedades medicinales y se utilizaba en el blanqueamiento de telas; los egipcios lo utilizaban para purificación de los templos.

Ocupó un papel protagonista en las doctrinas de los antiguos alquimistas quienes consideraban a este elemento, como el componente faltante en la piedra filosofal para poder fabricar oro artificial.

El Azufre se conoce desde tiempos inmemoriales, pero como elemento fue descubierto por Henning Brand. Un comerciante y alquimista amateur de Hamburgo (quien además descubrió el fósforo).  Sin embargo fue el químico francés Antoine Lavoisier, quien a través de una serie de experimentos realizados en 1777, descubrió que el azufre es un elemento en lugar de un compuesto y fue el primero en clasificarlo como elemento químico.

  1. ¿Dónde se encuentra?

Como azufre libre se encuentra en depósitos volcánicos, aguas termales, y también en yacimientos subterráneos, principalmente en USA (Texas, Lousiana), Rusia, Japón, Canadá, Francia, México, Polonia y Sicilia.

En estado combinado aparece en forma de sulfuros (pirita y galena) y sulfatos (yeso),  en numerosos minerales. También se encuentra en gran variedad de compuestos orgánicos como proteínas animales y algunos vegetales.

  1. ¿Como se obtiene?

Principalmente mediante el Proceso de Frash, un método para extraer el elemento de las profundidades de la tierra, fundiendo el azufre contenido en yacimientos subterráneos, sistema similar al de las exploraciones petrolíferas.  También se obtiene a partir de la separación del gas natural que contiene sulfuro de hidrógeno, a través del proceso de oxidación. Se extrae, además, a partir del petróleo, de la fundición de rocas que lo contienen, y de la recolección manual en depósitos de azufre puro combinado con cenizas volcánicas.


  1. No metal

Como no metal, se caracteriza por no tener brillo o lustre, no refleja la luz y en su estado natural se presenta en color amarillo limón; su consistencia es sólida pero blanda y quebradiza; es mal conductor del calor y aislante de la electricidad; su punto de fusión es relativamente bajo. Tiene cuatro isótopos naturales: 32-S (95,02%), 33-S (0,75%), 34-S (4,21%) y 36-S (0,02%); veinte inestables con un periodo de semi desintegración que oscila entre 21 milisegundos y (27-S) y 87,32 días (35-S).

  1. Formas estructurales

Se presenta en diferentes formas o alótropos en las fases sólida, líquida y gaseosa:

  • El azufre sólido se conforma de una estructura molecular de anillos disformes de ocho átomos y adopta una de dos formas cristalinas: el octaedro ortorrómbico (Sα) y el prismamonoclínico (Sβ). La disposición de las moléculas determinan las formas enunciadas, cuya temperatura de transición de una a otra es de 96 °C; en temperatura ambiente la transición de la forma es más lenta.
  • Al elevar la temperatura se convierte en un líquido fluido y amarillo transparente, que presenta cambios en sus propiedades y estructura, el color se vuelve pardo y espeso y vuelve a aclarase cuando llega al punto de ebullición, convirtiéndose en un líquido rojo y viscoso. Estos cambios de forma se producen cuando los anillos del azufre se separan y se rompen por efecto de la combustión. Al enfriar el líquido viscoso se obtiene una masa gomosa llamada azufre plástico, una vez se enfría se cristaliza adoptando la estructura rómbica.
  • En la fase gaseosa a los 780 °C adopta una forma equilibrada de mezcla de moléculas ortorrómbicas y prismamonoclínicas; sobre los 1800 °C la separación molecular es completa y se encuentran átomos de azufre.
  1. Propiedades Atómicas

Radio medio: 100 pm
Electronegatividad: 2,58 (Pauling)
Radio atómico (calc): 88 pm (Radio de Bohr)
Radio covalente: 102 pm
Radio de van der Waals: 180 pm
Estado(s) de oxidación: ±2, 4,6 (ácido fuerte)
1ª Energía de ionización: 999,6 kJ/mol
2ª Energía de ionización: 2252 kJ/mol
3ª Energía de ionización: 3357 kJ/mol
4ª Energía de ionización: 4556 kJ/mol
5ª Energía de ionización: 7004,3 kJ/mol
6ª Energía de ionización: 8495,8 kJ/mol

  1. Propiedades físicas

Estado ordinario: Sólido

Densidad: 1960 kg/m3

Punto de fusión: 388,36 K (115 °C)

Punto de ebullición: 717,87 K (445 °C)

Entalpía de vaporización: 10.5 kJ/mol

Entalpía de fusión: 1,7175 kJ/mol

Presión de vapor: 2,65 × 10-20 Pa a 388 K

Punto crítico: 1314 K (1041 °C) (20,7 MPa) 20700000 Pa

  1. Usos

¿Para qué sirve el azufre? La mayor parte se destina a la producción del ácido sulfúrico, uno de los productos químicos más importantes, utilizado a su vez en la producción de fertilizantes a partir de fosfatos y amoníaco.

También se emplea en la vulcanización del caucho, fabricación de jabón, detergentes, cementos, aislantes eléctricos, plásticos, explosivos, blanqueadores, tintes, drogas, pinturas, papel y la refinación del petróleo.

Además, calma la piel, ideal para tratar eczemas y reacciones alérgicas cutáneas. Elimina las toxinas, incorporándose principalmente en productos antiacné y antigrasa.

  1. Propiedades nutricionales

El consumo de alimentos ricos en azufre beneficia la salud y aporta nutrientes al organismo. Su presencia se reconoce por el sabor picante. Algunos de los alimentos más ricos en azufre son:

  • Vegetales: Brócoli, coles, nabo; ajo y cebolla; pepino, pimiento, berenjenas; soja, lentejas, habas; mango, pomelo, naranja, ciruela, pera, plátano,p manzana; semillas de girasol, avena.
  • Carnes: pescados y mariscos.
  1. Ciclo del Azufre

Circula a través de la biosfera de la siguiente manera:

  • Del suelo, aire o agua a los vegetales por absorción;
  • De los vegetales a los animales por ingestión;
  • Llega la atmósfera en forma de gases emitidos por descomposición de la materia orgánica (sulfuro de hidrógeno – H2S y dióxido de azufre – SO2) o volcanes;
  • Regresa al suelo y al agua por deposiciones, lluvia o descomposición de seres vivos y por penetración de la atmósfera por los gases.
  • Lluvia ácida: el SO2 acumulado en la atmósfera puede combinarse con otro átomo de oxígeno formando el trióxido de azufre (SO3) que en contacto con la humedad atmosférica se convierte ácido sulfúrico (H2SO4), nocivo para la vida. Precipita a la superficie en forma de “lluvia ácida”. Para combatir la lluvia ácida es necesario reducir las emisiones de gases contaminantes, ahorrar de energía y disminuir el consumo de combustibles.
  1. Producción mundial y reservas

Las reservas naturales de azufre son de 5.000 millones de toneladas. La mitad del azufre que se utiliza en la industria se obtiene por  desulfuración del gas natural y del petróleo convirtiendo los compuestos azufrados en sulfuro de hidrógeno.  La recuperación a partir de reservas naturales es costosa y hay mayores regulaciones sobre contaminación ambiental.

Se calcula que el azufre presente en combustibles fósiles data de 600 millones de toneladas.  La producción anual es de 63 millones de toneladas.  El principal productor mundial es Estados Unidos (10 millones de tn) seguido por Canadá (8,5 millones de tn) y Rusia (6,8 millones de tn).

  1. Efectos negativos sobre la salud

Los sulfuros naturales y los enlaces añadidos en procesos industriales pueden tener efectos dañinos sobre la salud humana.  Para evitarlos deben seguirse prácticas seguras en la manipulación.  Pueden producir:

  • Daños neurológicos y cardíacos
  • Cambios de comportamiento
  • Alteración de la circulación y respiración
  • Afección de los sentidos: vista y oído
  • Afección del sistema reproductor e inmunológico y metabolismo hormonal
  • Desórdenes estomacales y gastrointestinales
  • Daños en las funciones hepática y renal
  • Irritación de la piel por contacto.
  • Irritación de pulmones y mucosas por inhalación
  1. Toxicidad

No es venenoso en pequeñas concentraciones, aunque es irritante de las mucosas puede ser metabolizado, pero en altas concentraciones puede producir paro respiratorio. El dióxido de azufre SO2, es un gas contaminante atmosférico, produce lluvia ácida al transformarse en óxido de azufre SO3. El disulfuro de carbono CS2 es altamente inflamable, su ingestión en pequeñas cantidades puede producir parálisis.


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Enciclopedia de Características (2017). "Azufre". Recuperado de: https://www.caracteristicas.co/azufre/