10 Características de las
Culturas precolombinas

Te explicamos todo sobre los mayas, los aztecas y los incas: su historia, cultura, religión, organización social y económica y más.

Imperio maya
Los mayas, los aztecas y los incas fueron imperios americanos anteriores a la conquista.

¿Qué fueron las culturas precolombinas?

Las culturas precolombinas son aquellas que tuvieron lugar antes de la llegada de Cristóbal Colón a la Américas, el 12 de octubre de 1492.

Cuando Colón llegó a Cuba, explorando el territorio se encontró con nativos (mayas, aztecas e incas) y por creer que estaba en las Indias, “los llamó indios”.

El término “culturas precolombinas” se utiliza para designar desde los primeros primates que habitaron América hasta la llegada del conquistador. Sin embargo, suele utilizarse especialmente para referirse a la cultura maya, azteca o inca.

Una de las características que une a estas tres civilizaciones es el politeísmo (generalmente adoraban al sol). Además, las tres civilizaciones desarrollaron grandes avances astronómicos, un concepto de la economía muy avanzado, un importante conocimiento de agricultura, varios avances científicos y un gran significado militar que les permitió absorber a otras pequeñas tribus y mantener su poderío hasta la llegada de los conquistadores.

Es importante aclarar que aunque estas tres no hayan sido las únicas culturas precolombinas, sí fueron las más importantes. Muchas culturas pequeñas han sido conquistadas por alguna de estas tres grandes civilizaciones precolombinas.

Ver además:

  1. Orígen

  • La cultura precolombina azteca. Los aztecas se enfrentaron a otras culturas nativas cuando decidieron expandirse sobre el territorio. Gracias a sus alianzas militares, lograron conquistar un gran sector donde se instalaron entre los siglos XIV y XVI. Luego de la muerte del cacique Moctezuma II, el imperio se debilitó a raíz de muchas divisiones internas que favorecieron la permeabilidad que culmina en el año 1521 bajo la conquista de Hernán Cortés.
  • La cultura precolombina maya. Se estima que los mayas surgieron entre los 300 y los 900 d. C. (período clásico) pero desaparecieron y resurgieron 200 años más tarde (período posclásico). El segundo período se caracterizó por ser mucho más pacífico que el primero.
  • La cultura precolombina inca. Los incas surgieron en la actual ciudad de Cusco (Perú) a finales del siglo XII. Tenían un gran conocimiento bélico y, gracias a sus hábiles estrategias, en menos de cincuenta años convirtieron a esta cultura en la más extensa de América.
  1. Ubicación geográfica

Los aztecas. Se ubicaron en la parte sur del actual territorio de México.

Los mayas. Vivieron en la península de Yucatán (actual territorio mexicano) y en las selvas del Petén (actual Guatemala) durante el período clásico. En el período posclásico habitaron el territorio Chichén Itzá, también actual territorio mexicano. Se pueden dividir en tres grandes zonas:

  • Zona norte. Comprende los actuales estados de Yucatán, con un terreno es árido y sin ríos en la superficie.
  • Zona central. Desde el río Usumacinta (en el estado actual de Tabasco) hasta el este de Honduras y el actual territorio de Chiapas y de Guatemala.
  • Zona sur. Corresponde al actual territorio de Chiapas, Guatemala y El Salvador.

Los incas. Se ubicaron en la parte occidental de América del Sur sobre la cadena montañosa de los Andes, en los actuales territorios de Ecuador, Perú, Bolivia y norte de Argentina y Chile.

  1. Características climáticas

Incas- ruinas de Machu Pichu
Las ruinas de Machu Pichu constituyen la herencia fundamental de los incas.

Los aztecas. Los aztecas se ubicaron en una zona de selvas tropicales lluviosas y secas, bosques de coníferas y de nieblas, resultado de un clima tropical con un suelo rico para la proliferación de abundante vegetación.

Los mayas

  • Zona norte. El tipo de suelo es muy permeable, lo que permite que el agua se filtre con rapidez y forme ríos o corrientes subterráneas.
  • Zona central. El clima en esta zona es tropical, la vegetación y las lluvias son abundantes.
  • Zona sur. El clima es mayormente cálido, aunque también comprende terreno de sierras y montañas de más de 1500 metros sobre el nivel del mar, donde el clima suele ser más fresco.

Los incas. En las cadenas montañosas el clima es frío y en la zona de mesetas suele ser subtropical y templado.

  1. Organización política y militar

Ruinas mayas en Tulum, México
Los mayas tenían un sistema político teocrático.

Los aztecas. La administración del imperio estaba a cargo del emperador o huey tlatoani (gran orador y jefe de los hombres), que reunía poderes militares, civiles y religiosos. A su vez, el emperador era la cabeza del consejo supremo, integrado por los ciudadanos más importantes y las autoridades militares. Era este consejo quien designaba el próximo emperador al morir el soberano. Los distintos territorios o provincias respondían al gobernador quien, a su vez, se encagaba de recaudar impuestos.

Los mayas. Su sistema político teocrático estaba centrado en el Halach Uinic y este puesto era hereditario. El territorio maya se dividía en 16 señoríos independientes, lo que debilitaba su fuerza militar y su organización social.

Los incas. Los incas fueron los únicos (de los tres pueblos precolombinos) que lograron una unidad política y cultural. Presentaban un tipo de gobierno teocrático que representaba a los dioses en la tierra.

  1. Organización social

Los aztecas. El poder lo tenía la nobleza que se encontraba en la cúpula de la estructura piramidal.

Los mayas. El período maya clásico se caracterizaba por el agrupamiento de pequeños poblados. En este período los mayas se agrupaban por parentesco con quienes compartían un mismo lenguaje, cultura y territorio.

Los incas. Los jefes de esta cultura eran sacerdotes. Estos sí se transmitían a los hijos.

  1. Actividades económicas

Los aztecas. La base de su economía eran la agricultura y el comercio.

Los mayas. Durante el primer período practicaban un sistema de agricultura primaria: su principal actividad económica era la recolección de sus propias cosechas, entre las que se destacó el cultivo de maíz.

Los incas. Basaban su actividad económica en la agricultura, el comercio, el trabajo en metales (para la fabricación de armamento militar), la caza y la pesca.

  1. Arquitectura

Construcción de palacios incas
Los incas levantaron grandes palacios y fortalezas.

Los tres pueblos se destacaron por la construcción de grandes templos.

Los mayas construyeron el Templo de Kukulkán, Chichen Itzá. Los incas levantaron grandes palacios y fortalezas como las actuales ruinas de Machu Picchu. También construyeron puentes colgantes, caminos y canales para facilitar el riego y casas para el pueblo, como también lo hicieron los aztecas.

  1. Religión

Las culturas precolombinas eran politeístas, es decir, creían en varios dioses. En líneas generales, estos dioses eran deidades de la naturaleza o animales a los que había que ofrendar para lograr su protección.

Estas ofrendas eran en la mayoría de los casos sacrificios animales, humanos (en especial la cultura azteca) u ofrendas de vegetales.

  1. Desarrollo científico

Calendario maya
El calendario maya es uno de los más precisos de la historia antigua y actual.

Los aztecas. Se destacaron en la medicina y la farmacopea, muy utilizada para la cura luego de los enfrentamientos bélicos. También se destacaron en la astronomía y tomaron el calendario maya.

Los mayas. Desarrollaron un sistema matemático de medición donde se incluía al cero con un dígito matemático. El calendario maya es uno de los más precisos de la historia antigua y actual: cada año constaba de 364 días y estaba compuesto de 28 semanas que tenían 13 días. El año nuevo comenzaba el día número 365. Además, los mayas se destacaron en un tipo de escritura jeroglífica con la que registraron su mitología, historias y rituales.

Los incas. Los incas se destacaron en la construcción y la arquitectura de templos, caminos y palacios de adoración.

  1. Arte precolombino

Arte precolombino
A través del arte, las culturas precolombinas transmitían su cosmovisión.

Entre las tres culturas precolombinas se destaca el arte azteca, mediante el cual transmitían su visión del mundo.

La religión y las ofrendas marcaron el centro del arte precolombino y las tres utilizaron la arquitectura como medio de expresión.

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Enciclopedia de Características (2017). "Culturas precolombinas". Recuperado de: https://www.caracteristicas.co/culturas-precolombinas/