10 Características del
Derecho Penal

Te explicamos qué es el derecho penal y sus características principales. Por qué se dice que es regulador de conductas, y ejemplos.

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La concepción de qué es un delito depende de cada cultura.

¿Qué es el Derecho Penal?

El Derecho Penal es una rama del Derecho Público Interno. Puede considerarse una disciplina científica ya que es un conjunto sistemático de principios. Se refiere a: delitos, penas, medidas de seguridad.

¿Cuál es el objetivo del derecho penal? El objetivo es la creación del orden social y su conservación, a través de la imposición de sanciones para evitar comportamientos que se consideran peligrosos (delitos).

Un medio de control social se define como un conjunto de modelos y símbolos culturales que son determinados y aplicados a través de un conjunto de actos. El derecho penal es uno de los medios de control con los que cuenta el Estado para superar las tensiones y conflictos sociales.

A pesar de que el derecho penal pueda parecer un concepto moderno, diversas sociedades y civilizaciones a lo largo de la historia han tenido unas normas parecidas a las que establece el derecho penal. La Ley del Talión (el ojo por ojo, diente por diente) o el derecho romano son algunos ejemplos de la evolución que ha sufrido el derecho penal a lo largo de la historia.

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Características del Derecho Penal

  1. Público

La sanción no se impone respondiendo al interés de la persona perjudicada por el delito, sino respondiendo al interés de la colectividad. Por eso, la pena sólo puede ser impuesta por el Estado, es decir que el derecho penal es un medio de control monopolizado por el Estado. No se ocupa de la relación entre individuos sino de la relación entre el Estado soberano y los individuos.

  1. Tiene tres aspectos

  • Objetivo: En tanto conjunto de normas jurídico-penales. Las mismas establecen una responsabilidad civil derivada del delito. Por eso, la aplicación del derecho penal presupone el crimen como hecho, cuya legítima consecuencia es la pena o la medida de seguridad.
  • Subjetivo: En tanto Derecho del Estado de sancionar, “Ius Puniendo”. La facultad del Estado de crear y aplicar sanciones a quienes infringen esas normas jurídico-penales (Derecho Penal Objetivo). Esta facultad se ejerce a través de la Criminalización Primaria (determinación de las conductas a sancionar) y de la Criminalización Secundaria (aplicación de las penas).
  • Científico: En tanto doctrina, la Ciencia del Derecho Penal es la disciplina que interpreta y estudia, de manera sistemática el Derecho Penal Objetivo vigente.
  1. Punitivo

Los bienes jurídicos son creados por otros ordenamientos jurídicos distintos del Derecho Penal, pero este último es el encargado de proteger esos ordenamientos jurídicos a través de la imposición de penas. Por eso se lo denomina accesorio y secundario en relación a las ramas del derecho que crean los bienes jurídicos.

  1. Discontinuo

No prevé la intervención estatal en todas las situaciones, sino que especifica cuáles son las conductas penadas (aquellas que resultan más peligrosas para los bienes que protege). Por eso el Derecho Penal se considera valorativo, porque al seleccionar las conductas más peligrosas, les da una importancia a su carácter dañino.


  1. Regulador de conductas

Únicamente se ocupa de las acciones de las personas que exceden su pensamiento, aquellas que se manifiestan en el exterior de la persona. Es decir que Derecho Penal no se ocupa del ámbito del pensamiento.

Lo que se castiga son actos o hechos consumados. Sólo cuando se ha cometido una acción se puede penar y nunca se puede aplicar el derecho penal a una persona por las ideas que tenga.

  1. “Ultima Ratio”

El derecho penal funciona como la última instancia jurídica que sanciona una conducta, es decir que su intervención se vuelve necesaria para penalizar las conductas más peligrosas, ante las cuales ninguna otra intervención del Estado es efectiva.

  1. Cultural

La concepción de qué es un delito depende de cada cultura, por eso el Derecho Penal no sanciona las mismas acciones en todos los países, e incluso es modificado a lo largo del tiempo en un mismo Estado.

  1. Normativo

Una norma determina las conductas permitidas y las prohibidas. Al señalar las conductas que serán sancionadas, el Derecho Penal es normativo ya que define aquello que está prohibido.

  1. Finalista

Tiene un objetivo específico, un fin colectivo (puede ser mantener el orden social, asegurar el bienestar de la comunidad, garantizar la justicia, etc.)

El objetivo principal del derecho penal es el de proteger a la sociedad de comportamientos que puedan perjudicarla. Para ello se utilizan castigos impuestos a cualquiera que infrinja las leyes. Además, estos castigos también tienen una función preventiva, puesto que aunque no pueden revocar las acciones ya cometidas, pueden servir para la prevención de posibles infracciones futuras.

  1. Personalísimo

Castiga exclusivamente a las personas que cometieron la infracción, es decir que la pena no puede extenderse a sus descendientes ni a ninguna otra persona. Además, el responsable no puede ser reemplazado por otro en el cumplimiento de la pena.

  1. Proporcionalidad

El derecho penal está basado en el principio de la proporcionalidad, es decir, las sanciones o castigos aplicados deben ser consecuentes con los delitos cometidos. Además, de manera similar se aplica el principio de mínima intervención que dice que para aplicar una pena, el delito o falta cometidos deben de ser graves y siempre se debe aplicar la pena menos grave posible que se adecue al delito.


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Enciclopedia de Características (2017). "Derecho Penal". Recuperado de: https://www.caracteristicas.co/derecho-penal/