10 Características del
Mercurio

Te explicamos qué es el mercurio, cómo fue descubierto, sus usos y toxicidad. Además, propiedades físicas y químicas.

mercurio
Es el único metal que permanece líquido a temperatura ambiente.

¿Qué es el mercurio?

El mercurio es un elemento químico metálico, conocido también como azogue, hidrargiro o plata líquida. Su símbolo en la Tabla Periódica de los elementos es Hg y proviene de su nombre en griego antiguo: hydrargyros, término compuesto por hydro (“agua”) y argyros (“plata”). Esto se debe a que es el único metal líquido a temperatura ambiente.

El nombre “mercurio”, en cambio, proviene de la mitología griega (del mismo Dios que da nombre al planeta) debido a su movilidad y velocidad, características que se le atribuían a este personaje. Es el único metal cuyo nombre planetario alquímico se convirtió en su nombre común.

Se trata de un elemento raro en la corteza terrestre, pero de muy variadas aplicaciones en la industria, la medicina y diversas técnicas.

Ver también: Metales y no metales

Características del mercurio

  1. Lugar en la tabla periódica

El mercurio pertenece al grupo XII (IIB) de la tabla periódica.

Se encuentra entre los metales de transición (grupos 3 al 12).

A este grupo específico se le conoce como grupo del zinc y contiene, además, al cadmio, mercurio y ununbio (copernicio).

  1. ¿Cuándo fue descubierto?

El mercurio se conoce desde épocas antiguas de la humanidad. Tanto así, que es posible encontrarlo en tumbas del Antiguo Egipto que datan del 1500 a.C., y en tumbas teotihuacanas de 1800 años de antigüedad.

Sus propiedades fascinaron al ser humano, que en aquellas épocas vió en él un elemento primigenio, el metal puro y original del cual habrían nacido los demás conocidos. Por eso se lo consideró como un remedio poderoso para diversos males, capaz de prolongar la vida eternamente.

Los antiguos griegos lo usaban en ungüentos, los egipcios como cosmético, pero sólo hacia el siglo V se descubrió que podía amalgamárselo con otros metales.

  1. Propiedades químicas

El mercurio tienen una reactividad baja, que lo hace inmune a la mayoría de los ácidos. La excepción son aquellos altamente oxidantes como el ácido sulfúrico concentrado y el ácido nítrico, que lo disuelven dejando sulfatos, nitratos y cloruros.

Algunas otras reacciones se asemejan a las de la plata, como ante ácido sulfhídrico atmosférico, copos de azufre sólido, carbón activado o zinc en polvo. Estos elementos se emplean, de hecho, para contener derrames de mercurio.

En contacto con otros metales, el mercurio tiende a formar amalgamas, es decir, mezclas. Así, el mercurio disuelve el oro perfectamente, manganeso, cobre, zinc. Sin embargo, no disuelve el hierro, ni otros metales de transición de la primera fila de la tabla periódica.

Su reacción con el aluminio es particularmente corrosiva, ya que el mercurio destruye la capa de óxido que protege a este metal.

  1. Propiedades físicas

mercurio esferas
Forma esferas perfectas que se deslizan con facilidad sobre las superficies.

El mercurio es el único elemento químico naturalmente líquido, a pesar de ser un metal blanco y pesado. A diferencia de otros metales, es un mal conductor del calor; no así de la electricidad.

Sus puntos de solidificación y ebullición son particularmente bajos para ser un metal (-38,83 °C y 356,73 °C respectivamente). Esto se debe a su configuración electrónica tan particular, que lo hace semejante en comportamiento a los gases nobles.

En su estado natural, el mercurio forma esferas perfectas que se deslizan con facilidad sobre las superficies y que al ser cortadas físicamente generan nuevas esferas idénticas. Como todos los líquidos, no posee una forma definida sino que se adapta al envase en donde esté, aunque sí posee un volumen propio.

Ante el calor reacciona como un metal, dilatándose. Gracias a esta propiedad, durante mucho tiempo fue utilizado en los termómetros.

  1. Abundancia

mercurio mina
En las minas de mercurio se obtiene cinabrio, del que se extrae el metal.

El mercurio está presente en depósitos a lo largo del mundo, mayoritariamente como cinabrio (sulfuro de mercurio). Sin embargo, es relativamente raro en la superficie terrestre (0,08 partes por millón).

Usualmente aparece en forma de sales y óxidos, pero como no se mezcla geoquímicamente con los elementos que abundan en el planeta, sus depósitos son de elevada de pureza. La mayoría de sus yacimientos se encuentran en zonas de reciente orogénesis, con rocas de alta densidad obligadas a surgir a la corteza terrestre.

  1. Isótopos

El mercurio posee siete isótopos, es decir, siete variantes atómicas estables. Algunos de los ellos son radiactivos y presentan un período de desintegración relativamente largo (entre 46 días y 444 años).

  1. ¿Para qué sirve?

mercurio termómetro
En un termómetro se expande con el calor y señala la temperatura.

El mercurio tiene gran cantidad de aplicaciones para el ser humano, tales como:

  • En la minería. Dada su reactividad al oro y otros metales preciosos, es un elemento ampliamente empleado en la extracción (sobre todo ilegal) de estos, lo cual suele conducir al envenenamiento de ríos y de aguas subterráneas.
  • En la industria manufacturera. Con mercurio se elaboran termómetros, barómetros y otros instrumentos que aprovechan su dilatación ante el calor. También se utilizan para fabricar lámparas de vapor de mercurio, interruptores líquidos y electrodos.
  • En la industria química. El mercurio se emplea en la fabricación de pesticidas, como catalizador de baterías, detonador de explosivos (fulminato de mercurio), o como pigmento en pinturas y ceras de lacrar. También para producir oro y sosa cáustica.
  • En la medicina. Antiguamente se empleaba para hacer amalgamas dentales (odontológicas), tendencia que está en desuso debido a la toxicidad del metal. También se lo usa en antisépticos, laxantes, pomadas y otros medicamentos que, por otro lado, cada vez es más frecuente que sean prohibidos.
  1. Toxicidad

Se trata de un metal altamente tóxico, cuya ingesta en el cuerpo ocasiona daños al sistema nervioso y hepático. Además puede causar diversas reacciones alérgicas, irritación dérmica, fatiga crónica y dolor de cabeza.

Su presencia en el organismo ocasiona incluso daños al ADN y a los cromosomas. Puede provocar disminución en la fertilidad o descendencia con defectos congénitos.

Los daños cerebrales pueden conducir a la pérdida de sentidos (ceguera, sordera), degradación de la personalidad o dificultades de aprendizaje, e incluso pérdida permanente de la memoria. La exposición a los vapores del mercurio, en procesos industriales, puede provocar envenenamiento y debe evitarse a toda costa.

  1. Contaminación por mercurio

mercurio contaminacion
El mercurio de las lámparas contamina suelo y agua.

Sus efectos medioambientales suelen ser desastrosos, ya que tiende a acumularse en el suelo y las aguas. Esta contaminación también proviene del mercurio que se vierte en la atmósfera durante quema de combustibles y otros procesos industriales.

Una vez en el ecosistema, este elemento altera significativamente los valores de pH de aguas y suelos. Por otro lado, se acumula también dentro de los seres vivos, por ejemplo en los peces que son particularmente sensibles al metilmercurio, y sus organismos se ven severamente aectados.

A su vez, por la acumulación en los animales, el mercurio puede intoxicar también a los seres humanos debido a la pesca o ingesta de alimentos contaminados.

  1. Producción mundial de mercurio

La explotación de mercurio en el mundo presenció su principal auge cuando se convirtió en un elemento indispensable para la explotación minera de las Américas, en épocas coloniales. Un segundo auge tuvo lugar más adelante, cuando la industria química inició los procesos de síntesis del cloro.

Sin embargo, después de 1980 sus efectos medioambientales se hicieron más notorios y estudiados. Como consecuencia, su explotación inició un paulatino descenso, a medida que también se lo tendía a reemplazar por materiales menos tóxicos.

Los principales productores de mercurio del mundo son China, Kirguistán, Chile, Rusia, Perú, Tayikistán y Marruecos.

Referencias:

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Enciclopedia de Características (2017). "Mercurio". Recuperado de: https://www.caracteristicas.co/mercurio-metal/