10 Características de
Mesoamérica

Te explicamos qué es Mesoamérica, cuáles fueron las civilizaciones mesoamericanas, y cuáles eran sus características principales.

palenque - mesoamerica
Palenque, uno de los sitios más impresionantes de la cultura maya.

¿Qué es Mesoamérica?

Mesoamérica es una región cultural del continente americano. No debe confundirse con la Región Mesoamericana, que es una región económico-política actual. Se considera que las culturas mesoamericanas se desarrollaron desde el siglo XV antes de Cristo hasta el siglo XII antes de Cristo.

Se desarrollaron diversas culturas y sociedades que se relacionaban entre sí a través del comercio pero también de los enfrentamiento armados. Cada una de ellas tuvo su propio período de nacimiento, apogeo y decadencia.

Como se trataba de sociedades sedentarias, desarrollaron la agricultura, la ciencia, la escritura y complejos sistemas de gobierno y religión.

Se distingue de:

  • Oasisamérica: Poblaciones sedentarias que practicaban agricultura en los pocos oasis de un territorio árido, pero se dedicaban principalmente a la caza y la recolección.
  • Aridoamérica: Grupas nómadas que vivían en cuevas y se adaptaban a zonas áridas y secas.

Características de Mesoamérica

  1. Ubicación geográfica

Mesoamérica no tiene límites fijos, ya que las culturas cambian y se trasladan con el paso del tiempo. Sin embargo, se considera que, de forma general, Mesoamérica se desarrolló en los territorios que actualmente están ocupados por:

  • Área meridional del actual México.
  • Guatemala.
  • El Salvador.
  • Belice.
  • Área occidental de Honduras.
  • Nicaragua.
  • Costa Rica.
  1. Cultura Olmeca

Los olmecas construyeron la primera gran civilización de la región, durante el llamado Período Preclásico Medio, aproximadamente entre los años 1.500 antes de Cristo y 400 antes de Cristo.

Aunque su área nuclear se encontraba en el litoral sur del Golfo de México, se encontró evidencia de la influencia de esta cultura en regiones más apartadas de Mesoamérica.

Centros ceremoniales que aún pueden visitarse son una forma de conocer los vestigios de esta primera civilización. Los principales son:

  • La Venta: fue el más importante de los centros ceremoniales olmecas. Es la ciudad que tiene el primer trazo arquitectónico planificado en México. Se encuentra en el actual Estado de Tabasco. Su apogeo fue entre 900 antes de Crito y 400 antes de Cristo
  • Tres Zapones: es el centro ceremonial que continuó en actividad en épocas más cercanas a nuestros días.

Además: Características de los Olmecas

  1. Cultura Maya

Las primeras evidencias de una cultura maya son de 2.000 antes de Cristo, y la cultura se continuó desarrollando hasta el año 250 después de Cristo. Por otro lado, se estima que las primeras ciudades mayas se instalaron aproximadamente en 750 antes de Cristo.

Esta cultura se desarrolló en lo que actualmente es el sureste de México, en los estados de Yucatán, Campeche, Tabasco, Quintana Roo, Chiapas, y también en el territorio de los actuales Guatemala, Belice, Honduras y El Salvador.

Su organización política estaba encabezada por un rey, que funcionaba como mediador entre el mundo sobrenatural y los mortales (sus súbditos). Se trataba de una monarquía hereditaria de padres a hijos varones.

A diferencia de la cultura Olmeca, las ciudades no estaban planificadas sino que crecían espontáneamente.

  1. Cultura Azteca o Mexica

Se la considera la síntesis de tradiciones culturales mesoamericanas previas. Los mexicas configuraron uno de los estados más grandes de Mesoamérica, cuyo centro era la ciudad de Tenochtitlan en el islote donde actualmente se encuentra la Ciudad de México. Llegaron a tener una población de 25 millones de habitantes.

Esta cultura floreció entre los siglos XIII y XV, destacándose por haber desarrollado complejo y avanzado sistema de medición y cálculos matemáticos.

mapa de las culturas mesoamericanas

Más en: Características de la Civilización Azteca


  1. Religión politeísta

Las diversas culturas de Mesoamérica compartían características en común en su religión.

  • Politeísmo: Aunque había algunas deidades principales (como la serpiente emplumada de los olmecas), todas las religiones tenían diversos dioses.
  • Creencias estrechamente ligadas a la lluvia y a la agricultura.
  • Muchos animales eran considerados dioses (como los sapos, el caimán y los reptiles en la cultura olmeca)
  • Estaba institucionalizada: Es decir que cada cultura tenía sus dioses (panteón) y en muchos casos una doctrina a seguir.
  • Se veneraban ídolos, es decir, representaciones físicas de los dioses.
  • En general existía una casta sacerdotal, es decir una clase privilegiada que controlaba la escritura y el calendario.
  1. Sacrificios humanos

  • Teotihuacan: Se cree que aquí se realizaban sacrificios humanos a Tláloc, dios “del agua celeste”, es decir, de las lluvias. Las víctimas provenían de pueblos conquistados.
  • Mayas: El sacrificio ritual se realizaba extrayendo el corazón de la víctima, que podía ser niño o adulto.
  • Mexicas (aztecas): Realizaban sacrificios humanos para salvar al universo de la destrucción. El ritual debía realizarse cada 52 años. En algunos casos, como en los sacrificios en beneficio de Tláloc, los sacrificios humanos incluían la antropofagia (quienes realizaban el sacrificio comían la carne del sacrificado)
  1. Escritura glífica

  • Ideográfica: Los símbolos representan ideas (no sonidos, como ocurre en nuestra escritura).
  • Primer sistema de escritura: Aún no se ha definido si los primeros en desarrollar una escritura fueron los olmecas o los zapotecas. En ambos casos se utilizaban glifos (símbolos que representaban un concepto u objeto)
  • Mayas: Utilizaban glifos al menos desde el siglo III antes de Cristo. Se conocen 700 glifos mayas con los que se escribían textos sobre historia y su visión del mundo.
  • Mixteca: Sistema semasiográfico que data del siglo XIII y que por lo tanto se encuentra en buena conservación. Los códices conservados fueron escritos sobre piel de venado curtida.
  1. Calendario

El calendario más difundido de Mesoamérica fue el calendario maya:

  • Calendario sagrado de 260 días
  • Calendario de ciclo solar de 365 días
  • Ciclo de 52 años (que señalaba cuándo debía realizarse un sacrificio humano para evitar la destrucción del universo)
  • Meses lunares (18 por año)
  • Ciclo de 5200 años: este ciclo fue interpretado posteriormente como un ciclo de creación y destrucción del mundo. Según los cálculos, el ciclo llegaría a su fin entre el 20 y 21 de diciembre de 2012, crean profecías y temores a comienzos del siglo XXI sobre el fin del mundo o incluso una inminente invasión extraterrestre.
  1. Arte

Se encuentran muchos ejemplos de escultura monumental, como las cabezas colosales de los olmecas. Se cree que representaban guerreros o jefes, así como “los danzantes”, relieves en losas de piedra de la cultura zapoteca. Las pinturas murales son de temática religiosa, ya que el arte cumplía funciones sagradas.

Los pueblos que tenían acceso al oro, elaboraban con él diversas joyas, por ejemplo en el arte zapoteca, que también utilizaban plumas.

  1. Arquitectura

Las civilizaciones mesoamericanas desarrollaron un avanzado conocimiento científico y matemático, lo que les permitió convertir sus aldeas en verdaderas ciudades. Los edificios más importantes se dedicaban al culto religioso, por lo que era frecuente la pintura mural.

Como puntos destacados de su arquitectura encontramos:

  • Centros ceremoniales: Aquí se ejecutaban los ritos de ofrendas a los dioses, así como las coronaciones. La clase sacerdotal vivía cerca de estos centros o en ellos. Ejemplos:
    • Monte Albán
    • Edzná
    • Tula
  • Pirámides: En su cúspide se encontraban también centros ceremoniales, pero tenían una importancia particular porque algunas eran consideradas el centro del universo, o bien representaban montañas y una conexión con el mundo sobrenatural. Ejemplos:
    • Kukulkán
    • Cholula

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Enciclopedia de Características (2017). "Mesoamérica". Recuperado de: https://www.caracteristicas.co/mesoamerica/