10 Características de la

Minería

Te explicamos qué es la minería, las etapas que debe seguir y sus consecuencias ecológicas. Además, principales países mineros.

mineria
Consiste en la extracción de minerales y elementos comercializables de la corteza terrestre.

¿Qué es la minería?

La minería o actividad minera es una actividad económica, perteneciente al sector primario, que consiste en la extracción de minerales y elementos comercializables del interior de la corteza terrestre. Estos materiales se hallan formando depósitos o yacimientos de miles de años de antigüedad geológica.

La extracción minera es una de las principales actividades económicas de numerosos países en el mundo. Se trata de una fuente de recursos vital para la mayoría de las industrias humanas, que sirve de materia prima en la elaboración de los más diversos objetos y maquinarias.

Existen diversas formas de minería dependiendo del lugar, del elemento a minar y de las condiciones en que se desea extraerlo. Algunas de ellas tienen consecuencias ambientales graves. Al sitio en donde se extraen los elementos se le conoce como mina, y quienes se dedican a esta actividad como mineros.

Características de la minería

  1. ¿Cómo se originó?

El uso y modificación de minerales y piedras tomados de la tierra es una de las actividades humanas más antiguas.

Nuestras primeras herramientas fueron obtenidas de esta manera.

En el período neolítico ya las distintas civilizaciones explotaban diversos minerales como el sílex o el esquisto verde.

Estos materiales se utilizaban para fabricar herramientas, adornos ceremoniales o incluso para embellecer objetos o construcciones.

La mina más antigua del mundo que se conozca, se encuentra en Suazilandia, África. Ha sido datada con 43.000 años de antigüedad. De allí obtenían los humanos del paleolítico la hematita con la que producían pigmentos color ocre.

  1. Historia

Las primeras explotaciones mineras masivas de la historia pertenecieron al Imperio Egipcio. Obtenían minerales como la malaquita, la turquesa y el cobre de canteras ubicadas en Maadi, Bajo Egipto, o Uadi Maghara, al sur del Sinaí.

También hay mención en los historiadores griegos antiguos de sus grandes minas de oro en Nubia. Con este metal fabricaban objetos rituales y de veneración.

En la etapa grecolatina la minería se extendió y masificó en Europa, especialmente por la obtención de la plata, oro, cobre, hierro y mármol. Esta actividad creció a través mano de obra esclava.

En esa época ya se empleó la minería hidráulica, es decir, se utiliza el agua para transportar materiales y eliminar residuos de roca. De muchos de estos minerales se extraerían los metales necesarios para fraguar armas de guerra, en una demanda inacabable que se sostuvo durante todo el medioevo europeo.

Por otro lado, en América las culturas aborígenes empleaban minerales y piedras preciosas para adornar sus templos o como material de ofrendas. Los colonos europeos que llegaron en el siglo XV iniciaron una frenética actividad minera que en muchos casos es sostenida todavía hoy por los nuevos Estados independientes.

Finalmente, con la llegada de la Revolución Industrial y las necesidades energéticas del mundo moderno, la minería repuntó como una de las actividades económicas más lucrativas del mundo, junto a la explotación petrolera. La potencia energética del carbón y de los hidrocarburos es codiciada en el mundo entero.

  1. Tipos de extracción

mineria a cielo abierto
La minería a cielo abierto expone los yacimientos enterrados.

La minería puede darse en la tierra o en el mar (es decir, en el suelo marino), y mediante dos procedimientos distintos de extracción, principalmente:

  • Minería a cielo abierto. Llamada también minería de superficie, consiste en la eliminación de las capas superiores de roca, junto con la vegetación de la zona, para exponer los yacimientos minerales enterrados. El resultado es una gran rajadura en el suelo (Open Pit Mining o minería de pozo abierto), una abertura sobre un yacimiento concreto (explotación por canteras) o la modificación radical de la topografía de la zona (Mountaintop mining) a través de la desaparición de montañas.
  • Minería subterránea. También llamada minería de subsuelo, consiste en penetrar la roca hacia el subsuelo y crear galerías y túneles que conduzcan a los yacimientos. Puede consistir en accesos horizontales (drift mining), accesos diagonales (slope mining) o verticales (shaft mining). Este tipo de minas tienen la desventaja de que pueden colapsar y sepultar a los mineros en su interior.
  1. Etapas de la explotación

La explotación minera involucra las siguientes etapas:

  • Prospección. La búsqueda de yacimientos mediante mapas geológicos, fotografía aérea, imágenes satelitales y diversas técnicas exploratorias. Cuando se descubre un cuerpo mineral conveniente, se determina su tamaño, su cantidad y su calidad.
  • Exploración. Dependiendo del yacimiento, diversos métodos de explotación pueden implementarse, tomando en cuenta la topografía, la facilidad de extracción, etc. Una vez definidos los términos técnicos se procede a perforar hasta alcanzar el yacimiento y luego romper mecánicamente la veta del mineral para extraer trozos del mismo.
  • Separación. Estos trozos minerales se criban, clasifican, lavan y luego trituran para separarlos de los residuos de roca, empleando diversos mecanismos: magnéticos, gravitacionales o simplemente por selección manual.
  • Tratamiento. Dependiendo de la naturaleza del mineral deseado, sus fragmentos ya separados pueden entonces tratarse para prepararlos para su viaje hacia el destino, ya sea mediante técnicas de calcinación, solución y precipitación, lixiviación, etc.
  • Transporte. El mineral minado y tratado es llevado hacia sus sitios de consumo industrial o de comercialización directa.
  1. Principales minerales extraídos

Los minerales más frecuentemente minados pueden clasificarse de acuerdo a su utilidad para el ser humano en:

  • Minería metálica. Se extraen vetas de elementos metálicos (puros o no) de valor siderúrgico, como el cobre, oro, plata, aluminio, plomo, mercurio, hierro, etc.
  • Minería no metálica. Se extraen materiales útiles para la construcción, la joyería y otros usos, de naturaleza no metálica, como son la arcilla, mármol, granito, esmeraldas, diamantes, mica, etc.
  • Minería energética. Se extraen hidrocarburos y minerales de alto valor energético, como el carbón mineral, el gas natural o el petróleo.
  1. Clasificación según su escala

La actividad minera se clasifica, en base a su escala, en tres renglones:

  • Gran minería o megaminería. Es llevada adelante por grandes compañías trasnacionales de minería, con enormes capitales e infraestructuras, tecnología de punta, mecanismos de fundición y transporte. Generan colosales volúmenes de minerales, generalmente para exportación.
  • Mediana minería. Se incluye aquí a diversos rangos de industrias mineras nacionales que abastecen al mercado interno de un país, variando de acuerdo a capital, mano de obra, disponibilidad del recurso, etc.
  • Pequeña minería. Aquella que se realiza en términos locales, con yacimientos pequeños y operaciones rápidas de extracción. Requieren una menor infraestructura y ofrece mayores ratios de empleo en la población.
  1. Importancia industrial

La minería es indispensable en el mundo contemporáneo, ya que del subsuelo se extrae la materia prima con la que se alimentan numerosas industrias. Entre ellas se destacan la industria química, siderúrgica, manufacturera y tecnológica.

Es decir que, por un lado, la minería como industria emplea una enorme cantidad de mano de obra en las minas y en el transporte. Pero por otro lado es el punto inicial de una larga cadena de empleo y de flujo financiero en el mundo. Además es la fuente de los elementos más diversos que existen, ya sea con fines industriales, bélicos o energéticos.

  1. La explotación petrolera

mineria petroleo
La explotación petrolera es una de las formas más importantes de minería.

Una actividad minera que sin embargo amerita un trato aparte es la petrolera y gasífera. Estos materiales, el crudo y el gas natural, se han formado en el subsuelo durante miles de años de descomposición anaeróbica de la materia orgánica.

El interés por esas sustancias es que poseen un potencial energético gigantesco, superior al del carbón mineral. Además, en el caso del petróleo, la industria petroquímica puede derivar de él diversos compuestos útiles al hombre, como el nylon, el plástico, las parafinas, aceites, gasolinas, y un largo etcétera.

  1. Consecuencias ecológicas

La minería no es, bajo ninguna modalidad, una actividad económica sustentable o ecológica. En primer lugar, porque los materiales extraídos no son renovables, es decir, algún día han de acabarse o agotarse.

En segundo lugar, es peligrosa para el ambiente porque el mecanismo de extracción es necesariamente invasivo de la corteza terrestre. Genera grandes modificaciones del terreno y de la topografía, que tienen consecuencias en el relieve, obstruyendo ríos y alterando las capas del terreno.

Y finalmente porque durante la extracción se utilizan elementos potencialmente contaminantes que en alguna medida van a dar a las aguas residuales, contaminando ecosistemas completos. La minería representa siempre un riesgo enorme para el equilibrio biótico de las comunidades cercanas.

  1. Principales países mineros

Los principales exportadores de minerales del mundo son, en orden de importancia: China, Australia, Estados Unidos, Rusia, Sudáfrica, Perú, Indonesia, Canadá y Brasil.

Referencias:

¿Cómo citar?

"Minería". Autor: Julia Máxima Uriarte. Para: Caracteristicas.co. Última edición: 27 de marzo de 2019. Disponible en: https://www.caracteristicas.co/mineria/. Consultado: 16 de julio de 2019.