10 Características de las
Placas Tectónicas

Te explicamos qué son las placas tectónicas y cuáles son sus características principales. Además, cuál es su papel en la formación del relieve.

placas tectonicas
Nuestro planeta es el único del sistema solar con actividad tectónica.

¿Qué son las placas tectónicas?

Las placas tectónicas son las distintas porciones rígidas y uniformes en que se puede dividir la litósfera, esto es, la corteza terrestre en su porción más externa, y que se encuentran suspendidas sobre el manto superior de la Tierra (o astenósfera), cuya naturaleza semi líquida les permite moverse o desplazarse.

Los movimientos de dichas placas de la litósfera obedecen a lo descrito por la tectónica de placas, una teoría científica originada a mediados del siglo XX y que permite explicar mediante las interacciones entre dichas placas, los diversos fenómenos terrestres y de relieve, como la formación de las montañas, los sismos y los volcanes.

Según esta teoría, las distintas placas tectónicas existentes se desplazan sobre el manto como una suerte de balsas, rozándose, chocando y empujándose entre sí, en un campo de tensiones geológicas.

La mayor evidencia al respecto parece ser el que la forma actual de los continentes permita suponer que encajaban entre sí hace millones de años, como piezas de un rompecabezas, constituyendo un súpercontinente único llamado pangea. El movimiento tectónico sostenido habría separado los continentes hasta su distribución actual.

Características de las placas tectónicas

  1. Forma

Las placas tectónicas son rígidas, concretas y sólidas, pero diferentes entre sí en cuanto a su forma, que es irregular, y a su espesor, que es variable. No coinciden con la forma de los continentes tal y como los representamos en un mapa, ya que un mismo continente puede ser sólo la parte visible (no cubierta de agua) de una o incluso varias placas tectónicas colindantes.

  1. Cantidad

Existen numerosas placas tectónicas conocidas, de las cuales se destacan unas 15 de mayor tamaño (principales), y unas 42 placas inferiores (secundarias).

  1. Actividad geológica

Los procesos de las profundidades de la Tierra son consecuencia del dinamismo de las placas tectónicas. Dado que el corazón de nuestro planeta es líquido y consiste en diversos metales fundidos, las placas tectónicas constituyen los segmentos de la capa exterior y más fría, por lo tanto más sólida, del planeta. Cuando ese magma subterráneo brota (como en los volcanes), nuevos elementos químicos son arrojados a la superficie.

  1. Principales placas tectónicas

Las principales placas tectónicas conocidas son quince:

  • Placa africana. Ubicada alrededor del continente africano.
  • Placa antártica. Ubicada alrededor del continente antártico y el polo Sur.
  • Placa arábiga. Ubicada alrededor del Medio Oriente.
  • Placa de Cocos. Ubicada en el litoral centroamericano del océano pacífico.
  • Placa de Nazca. Ubicada en el océano pacífico, junto al litoral peruano, chileno y ecuatoriano.
  • Placa del Caribe. Ubicada en toda la región del Mar Caribe, al norte de sudamérica.
  • Placa del Pacífico. Ubicada en la porción del océano pacífico medio, que colinda con las placas de Nazca, Juan de Fuca, de Cocos, indoaustraliana, filipina y norteamericana.
  • Placa euroasiática. Ubicada alrededor de todo el continente europeo y de la mayor parte de Asia.
  • Placa filipina. Ubicada en el territorio del sudeste asiático de las islas filipinas.
  • Placa India. Ubicada en el territorio de India y sus adyacencias.
  • Placa australiana o indoaustraliana. Ubicada en torno a gran parte de Oceanía y de sus mares adyacentes.
  • Placa Juan de Fuca. Ubicada en la costa oeste de los Estados Unidos.
  • Placa norteamericana. Ubicada alrededor del continente norteamericano, Groenlandia, Islandia y parte de la Rusia oriental.
  • Placa Scotia. Ubicada al sur del continente sudamericano y colindando con la antártica.
  • Placa suramericana. Comprende el territorio del continente suramericano y su porción del Océano Atlántico colindante.

  1. Tipos de placa tectónica

Existen dos tipos de placa tectónica, según la corteza de la que forme parte:

  • Placas oceánicas. Aquellas cubiertas en casi su totalidad (excepto por la aparición eventual de islas, es decir, de edificios volcánicos intraplaca) por agua oceánica, y su composición es predominantemente metálica: hierro y magnesio.
  • Placas mixtas. Aquellas que combinan corteza oceánica y continental, por lo que son muy variadas en su composición.
  1. Límites

Los límites entre una placa tectónica y otra se dan de tres formas posibles:

  • Límites divergentes. Las placas se alejan entre sí, debido a la presión del magma subterráneo que emerge, creando al enfriarse una nueva porción de corteza.
  • Límites convergentes. Las placas tectónicas se aproximan al punto de colisionar, pudiendo o bien generar zonas de subducción, es decir, en las que una placa se interna en el manto por debajo de la otra; o bien arrugar la corteza superficial dando origen así a cordilleras y montañas.
  • Límites de fricción. En estos límites ni se crea ni se destruye corteza, sino que se mantiene en movimiento paralelo generando mucha fricción, y por lo tanto son zonas sísmicas regulares.
  1. Accidentes tectónicos

Se conocen tres tipos de accidentes consecuencia de la dinámica tectónica:

  • Vulcanismo. El surgimiento de volcanes, continentales o submarinos, en los que el magma pujante desde el subsuelo es liberado y al enfriarse se genera nueva corteza.
  • Orogénesis. Formación de montañas y cordilleras. Esto puede darse tanto en los casos de choque y arrugamiento de placas, como en la subducción de las mismas. En el primer caso el vulcanismo es bajo y la sismicidad intensa; en el segundo en cambio hay poca sismicidad y mucho vulcanismo.
  • Sismicidad. La aparición de terremotos y temblores es consecuencia del rozamiento entre las placas tectónicas.
  1. Sólo en la Tierra

El planeta Tierra es el único planeta del sistema solar que evidencia actividad tectónica que sepamos. Aunque Marte, Venus y algunos satélites de Saturno presentan indicios de haberla tenido alguna vez.

  1. Corrientes de convección

Se llaman así a las corrientes que movilizan el material subterráneo, empujando el más caliente y menos denso hacia afuera (debido a las altas temperaturas del interior de la Tierra). Este material presiona la litósfera y se enfría paulatinamente, volviendo a descender en el manto profundo; pero este ciclo genera presión que moviliza las placas tectónicas entre sí.

  1. Densidad de placas

Las placas continentales, al contrario de lo que pareciera, son más livianas en su composición que las oceánicas, que presentan elementos más densos y pesados. Esto explica la diferencia de movimiento entre unas y otras, y la distribución de la actividad tectónica a lo largo del planeta.


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Enciclopedia de Características (2017). "Placas Tectónicas". Recuperado de: https://www.caracteristicas.co/placas-tectonicas/