10 Características de la

Plata

Te explicamos qué es la plata, sus propiedades físicas, químicas y mecánicas. Además, qué aleaciones y compuestos puede formar.

plata
La plata se asocia con el valor económico por su uso en monedas y joyas.

¿Qué es la plata?

La plata es un elemento químico de símbolo Ag (del latín argentum: “blanco” o “brillante”), clasificado como un metal de transición y considerado un metal precioso, como el oro y el platino. Además, es fundamental en numerosas industrias humanas, como la electrónica, la fotografía y la joyería, siendo también un poderoso catalizador de numerosas reacciones químicas.

Su empleo en la fabricación de monedas y de joyas costosas a lo largo de la historia de la humanidad ha asociado su nombre al valor económico. Por eso, actualmente en muchas variantes del español se emplea como sinónimo de dinero: “tener plata”, “deber plata”, etc.

La explotación de plata en la actualidad alcanza las 23,800 toneladas métricas anuales, siendo sus mayores exportadores México y Perú (con 1/3 de la producción mundial). Las mayores reservas del mundo se encuentran en Perú, Polonia, Chile y Australia.

Características de la plata

  1. Historia de la plata

El hombre ha conocido la plata desde tiempos muy tempranos. Se lo menciona en la Biblia, y se ha encontrado evidencia de su separación del plomo en Asia menor que data de 4000 años antes de Cristo.

Sus propiedades particulares fascinaron a los hombres de la antigüedad, que le atribuyeron propiedades singulares y la vincularon con la Luna (así como el Oro al Sol).

También se la consideró diferente del resto, los viles metales. De hecho, uno de los cometidos de la alquimia medieval era tornar estos últimos en plata u oro.

Los latinos la conocieron como argentum. Por ella bautizaron al mercurio hydrargyrum, “plata líquida”, lo cual se ve hoy en su símbolo químico: Hg. Se la usó para formar armas y también como material para monedas.

Las grandes reservas de plata del Perú, las más grandes del mundo, fueron descubiertas y explotadas por los conquistadores españoles durante la época colonial del continente. De allí surgió el nombre del Río de la Plata, por donde la embarcaban en su tránsito hacia Europa.

  1. Propiedades químicas de la plata

La masa atómica de la plata es de 107,8683 u. Tiene 47 electrones alrededor del núcleo, distribuidos a razón de 2 electrones en la primera capa, 8 en la segunda, 18 en la tercera, 18 en la cuarta y 1 en la quinta. Esto le confiere una valencia de 1 (estado de oxidación +1), y hace de ella un metal noble y pesado, de fácil disolución en ácidos oxidantes.

  1. Isótopos

La plata común se compone de dos isótopos estables: Ag-107 y Ag-109, el primero más abundante que el segundo. Sin embargo, existen isótopos menos estables que degeneran luego en átomos de cadmio o paladio.

Se trata de alrededor de 28 isótopos inestables (radioisótopos o isótopos radiactivos) con vidas medias de 41,29 días (Ag-105); 7,45 días (Ag-111) o 3,13 horas (Ag-112), e incluso de pocas horas o pocos minutos.

  1. Propiedades mecánicas de la plata

La plata es dúctil, maleable y brillante. Es apenas más dura que el oro, por lo que es idónea para la orfebrería y la fabricación de piezas de diversa forma y tamaño.

Aunque su estado natural es sólido, es posible fundirla a los 962,78 grados centígrados. Por eso también es aprovechable metalúrgicamente, sobre todo para formar aleaciones.

  1. Propiedades físicas de la plata

Se trata de un metal blanco, susceptible al pulimento. Se mantiene bien en agua y aire, aunque en presencia de ozono, sulfuro de hidrógeno o aire con azufre empaña su superficie.

De todos los metales conocidos es el que mayor conductividad térmica y eléctrica posee. Tiene un punto de ebullición de 2162,5 grados centígrados. Su aspecto, lógicamente, es plateado, y su color blanco se debe a que refleja todos los colores del espectro.

  1. Usos de la plata

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En electrónica, la plata es utilizada en circuitos integrados.

El 70% de la plata explotada se destina a fines industriales (el 30% restante a la orfebrería y otros fines monetarios), tales como:

  • La fabricación de armas blancas: espadas, lanzas o puntas de flecha.
  • La industria fotográfica tradicional, valiéndose de su sensibilidad a la luz, especialmente el yoduro y el fosfato.
  • La industria médica, para aplicación externa como nitrato de plata (usado para eliminar verrugas).
  • La industria eléctrica, en estado puro, para la fabricación de contactos para generadores eléctricos.
  • La industria electrónica, como conductores y en la fabricación de circuitos integrados, pulsadores electrónicos, y teclados de ordenador.
  • Aleaciones para soldadura, contactos eléctricos y baterías eléctricas (plata-zinc y plata-cadmio).
  • Aleaciones con fines dentales (en desuso) y catalizador de reacciones en la producción de formaldehído.
  1. La plata en la tabla periódica

La plata se encuentra en la tabla periódica bajo el símbolo Ag. Pertenece al grupo 11, compuesto también por el cobre, el oro y el roentgenio. Su número atómico es 47 y forma parte de los metales de transición.

  1. Abundancia de la plata

Las reservas de plata a nivel mundial se estimaron en unas 530,000 toneladas métricas en 2011. Se calcula que el 23% de ellas están en territorio del Perú y 16% en territorio polaco.

Raras veces se la encuentra en estado puro (plata nativa), sino combinada con azufre (argentita), arsénico (proustita), antimonio (pirargirita) o cloro (plata córnea), en un vasto grupo de minerales de la plata.

  1. Aleaciones y compuestos

La plata es un metal fácil de alear con otros metales, excepto con níquel, hierro o cobalto. Uno de sus casos más comunes es en forma de amalgama, es decir, la mezcla con mercurio, que antiguamente era empleada en tratamientos odontológicos.

También es muy usual su aleación con cobre, formando un compuesto mucho más duro si este último está en hasta 5% de contenido (la llamada plata de ley). Muchos otros compuestos (yoduros, bromuros, fulminatos y nitratos) son de uso común en la electricidad, la fotografía y la fabricación de explosivos.

  1. Efectos sobre la vida

La plata no es un metal tóxico per se, pero muchas de sus sales pueden ser venenosas y carcinógenas. En diversas presentaciones tiene un efecto germicida, aprovechable desde la antigüedad para fabricar remedios y desinfectantes.

Aunque hoy en día se experimenta para fabricar antibióticos de la plata, se conoce que ciertos compuestos como el nitrato de plata (AgNO3) son letales en concentraciones iguales o superiores a 2 gramos.

En ese sentido, la plata debe ser manejada adecuadamente, ya que el contacto con la piel o con las mucosas puede causar irritaciones, y graves daños en la córnea si entra en contacto con los ojos. Además, se acumula fácilmente en los tejidos del cuerpo, y a partir de ciertas concentraciones puede acarrear fallos renales, oculares, pulmonares o hepáticos.

Referencias:

¿Cómo citar?

"Plata". Autor: Julia Máxima Uriarte. Para: Caracteristicas.co. Última edición: 27 de marzo de 2019. Disponible en: https://www.caracteristicas.co/plata/. Consultado: 20 de julio de 2019.